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As Funções dos Carboidratos no Corpo

Nesta parte de nossa revisão sobre carboidratos, explicamos os diferentes tipos e funções básicas de carboidratos, incluindo açúcares. Para uma visão geral de como o consumo de carboidratos está vinculado à saúde, consulte o artigo ‘ Os carboidratos são bons ou ruins para você? ‘

1. Introdução

Além de gorduras e proteínas, os carboidratos são um dos três macronutrientes de nossa dieta, cuja principal função é fornecer energia ao corpo. Eles ocorrem em muitas formas diferentes, como açúcares e fibras alimentares, e em muitos alimentos diferentes, como grãos integrais, frutas e legumes. Neste artigo, exploramos a variedade de carboidratos que ocorrem em nossa dieta e suas funções.

2. O que são carboidratos?

Na sua forma mais básica, os carboidratos são feitos de blocos de açúcar e podem ser classificados de acordo com a quantidade de unidades de açúcar combinadas em sua molécula. Glicose, frutose e galactose são exemplos de açúcares de uma unidade, também conhecidos como monossacarídeos. Os açúcares de duas unidades são chamados dissacarídeos, entre os quais a sacarose (açúcar de mesa) e a lactose (açúcar do leite) são mais amplamente conhecidas. Monossacarídeos e dissacarídeos são geralmente chamados de carboidratos simples. Moléculas de cadeia longa, como amidos e fibras alimentares, são conhecidas como carboidratos complexos. Na realidade, porém, existem diferenças mais distintas. A Tabela 1 fornece uma visão geral dos principais tipos de carboidratos em nossa dieta.

Tabela 1. Exemplos de carboidratos com base nas diferentes classificações.

CLASSE EXEMPLOS
Monossacarídeos Glicose, frutose, galactose
Dissacarídeos Sacarose, lactose, maltose
Oligossacarídeos Frutooligossacarídeos, malto-oligossacarídeos
Polióis Isomaltose, maltitol, sorbitol, xilitol, eritritol
 Polissacarídeos de amido Amilose, amilopectina, maltodextrinas
Polissacarídeos não amiláceos
(fibra alimentar)
Celulose, pectinas, hemiceluloses, gengivas, inulina

Os carboidratos também são conhecidos sob os seguintes nomes, que geralmente se referem a grupos específicos de carboidratos 1 :

  • açúcares
  • carboidratos simples e complexos
  • amido resistente
  • fibras alimentares
  • probióticos
  • açúcares intrínsecos e adicionados

Os nomes diferentes vêm do fato de que os carboidratos são classificados de acordo com sua estrutura química, mas também com base em seu papel ou fonte em nossa dieta. Mesmo as principais autoridades de saúde pública não têm definições comuns alinhadas para diferentes grupos de carboidratos.

3. Tipos de carboidratos

3.1 Monossacarídeos, dissacarídeos e polióis

Os carboidratos simples – aqueles com uma ou duas unidades de açúcar – também são simplesmente conhecidos como açúcares. Exemplos são:

  • Glicose e frutose: monossacarídeos que podem ser encontrados em frutas, vegetais, mel, mas também em produtos alimentares, como xaropes de glicose-frutose
  • O açúcar de mesa ou sacarose é um dissacarídeo de glicose e frutose e ocorre naturalmente na beterraba sacarina, cana-de-açúcar e frutas
  • A lactose, um dissacarídeo composto por glicose e galactose, é o principal carboidrato do leite e produtos lácteos
  • A maltose é um dissacarídeo de glicose encontrado em xaropes derivados de malte e amido

Os açúcares monossacarídeos e dissacarídeos tendem a ser adicionados aos alimentos pelos fabricantes, cozinheiros e consumidores e são chamados de ‘açúcares adicionados’. Eles também podem ocorrer como “açúcares livres” que estão naturalmente no suco de mel e frutas.

Os polióis, ou os chamados álcoois de açúcar, também são doces e podem ser usados ​​em alimentos de maneira semelhante aos açúcares, mas têm um teor calórico menor em comparação com o açúcar de mesa normal (veja abaixo). Eles ocorrem naturalmente, mas a maioria dos polióis que usamos são feitos pela transformação de açúcares. O sorbitol é o poliol mais comumente usado em alimentos e bebidas, enquanto o xilitol é freqüentemente usado em gomas de mascar e balas. O isomaltose é um poliol produzido a partir de sacarose, frequentemente usado em produtos de confeitaria. Os polióis podem ter um efeito laxante quando consumidos em quantidades muito grandes.

3.2 Oligossacarídeos

Organização Mundial da Saúde (OMS) define oligossacarídeos como carboidratos com 3 a 9 unidades de açúcar, embora outras definições permitam comprimentos de cadeia ligeiramente mais longos. Os mais conhecidos são os oligofrênicos (ou em termos científicos apropriados: frutooligossacarídeos), que consistem em até 9 unidades de frutose e ocorrem naturalmente em vegetais de baixa doçura, como alcachofras e cebolas. A rafinose e a estaquiose são outros dois exemplos de oligossacarídeos encontrados em alguns leguminosas, grãos, vegetais e mel. A maioria dos oligossacarídeos não é dividida em monossacarídeos pelas enzimas digestivas humanas e, em vez disso, é utilizada pela microbiota intestinal

3.3 Polissacarídeos

São necessárias dez ou mais – e às vezes até milhares – unidades de açúcar para formar polissacarídeos, que geralmente se distinguem em dois tipos:

  • Amido, que é a principal reserva energética de vegetais de raiz, como cebola, cenoura, batata e grãos integrais. Possui cadeias de comprimento diferentes de glicose, mais ou menos ramificadas, e ocorre em grânulos cujo tamanho e formato variam entre as plantas que os contêm. O polissacarídeo correspondente em animais é chamado glicogênio. Alguns amidos só podem ser digeridos pela microbiota intestinal, e não pelos mecanismos do próprio corpo: são conhecidos como amidos resistentes.
  • Polissacarídeos não amiláceos, que fazem parte do grupo das fibras alimentares (embora alguns oligossacarídeos, como a inulina, também sejam considerados fibras alimentares). Exemplos são celulose, hemiceluloses, pectinas e gengivas. As principais fontes desses polissacarídeos são vegetais e frutas, além de grãos integrais. Uma característica marcante dos polissacarídeos não amiláceos e, na verdade, todas as fibras da dieta é que os humanos não podem digeri-los; portanto, seu menor conteúdo médio de energia em comparação com a maioria dos outros carboidratos. Alguns tipos de fibras podem, no entanto, ser metabolizados por bactérias intestinais, dando origem a compostos benéficos para o organismo, como os ácidos graxos de cadeia curta.

Daqui em diante, nos referiremos a ‘açúcares’ quando falamos de mono- e dissacarídeos e ‘fibras’ quando falamos de polissacarídeos não amiláceos.

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4. Funções de carboidratos em nosso corpo

Os carboidratos são uma parte essencial da nossa dieta. Mais importante, eles fornecem a energia para as funções mais óbvias do nosso corpo, como mover ou pensar, mas também para as funções de ‘segundo plano’ que na maioria das vezes nem percebemos 1 . Durante a digestão, os carboidratos que consistem em mais de um açúcar são decompostos em seus monossacarídeos por enzimas digestivas e depois são absorvidos diretamente, causando uma resposta glicêmica (veja abaixo). O corpo usa glicose diretamente como fonte de energia no músculo, cérebro e outras células. Alguns dos carboidratos não podem ser decompostos e são fermentados pelas bactérias intestinais ou eles transitam pelo intestino sem serem alterados. Curiosamente, os carboidratos também desempenham um papel importante na estrutura e função de nossas células, tecidos e órgãos.

4.1 Carboidratos como fonte de energia e seu armazenamento

Os carboidratos divididos principalmente em glicose são a fonte preferida de energia para o nosso corpo, pois as células do cérebro, os músculos e todos os outros tecidos usam diretamente os monossacarídeos para suas necessidades energéticas. Dependendo do tipo, um grama de carboidratos fornece diferentes quantidades de energia:

  • Amidos e açúcares são os principais carboidratos que fornecem energia e fornecem 4 quilocalorias (17 quilojoules) por grama
  • Os polióis fornecem 2,4 quilocalorias (10 quilojoules) (o eritritol não é digerido e, portanto, fornece 0 calorias)
  • Fibra alimentar 2 quilocalorias (8 quilojoules)

Os monossacarídeos são diretamente absorvidos pelo intestino delgado na corrente sanguínea, onde são transportados para as células em necessidade. Vários hormônios, incluindo insulina e glucagon, também fazem parte do sistema digestivo. Eles mantêm nossos níveis de açúcar no sangue removendo ou adicionando glicose à corrente sanguínea, conforme necessário.

Se não for usado diretamente, o corpo converte glicose em glicogênio, um polissacarídeo como o amido, que é armazenado no fígado e nos músculos como uma fonte de energia prontamente disponível. Quando necessário, por exemplo, entre refeições, à noite, durante períodos de atividade física ou durante curtos períodos de jejum, nosso corpo converte glicogênio de volta em glicose para manter um nível constante de açúcar no sangue.

O cérebro e os glóbulos vermelhos são especialmente dependentes da glicose como fonte de energia e podem usar outras formas de energia das gorduras em circunstâncias extremas, como em períodos de fome prolongados. É por esse motivo que a glicose no sangue deve ser constantemente mantida em um nível ideal. São necessários aproximadamente 130 g de glicose por dia para cobrir apenas as necessidades energéticas do cérebro adulto.

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4.2 A resposta glicêmica e o índice glicêmico

Quando ingerimos um alimento que contém carboidratos, o nível de glicose no sangue aumenta e depois diminui, um processo conhecido como resposta glicêmica. Reflete a taxa de digestão e absorção de glicose, bem como os efeitos da insulina na normalização do nível de glicose no sangue. Vários fatores influenciam a taxa e a duração da resposta glicêmica:

  • A comida em si:
    • O tipo de açúcar (es) que forma (s) o carboidrato; por exemplo, a frutose tem uma resposta glicêmica mais baixa que a glicose e a sacarose tem uma resposta glicêmica mais baixa que a maltose
    • A estrutura da molécula; por exemplo, um amido com mais ramos é mais facilmente decomposto por enzimas e, portanto, mais facilmente digerível do que outros
    • Os métodos de cozimento e processamento utilizados
    • A quantidade de outros nutrientes nos alimentos, como gordura, proteína e fibra
  • As circunstâncias (metabólicas) em cada indivíduo:
    • A extensão da mastigação (quebra mecânica)
    • A taxa de esvaziamento gástrico
    • Tempo de trânsito pelo intestino delgado (parcialmente influenciado pelos alimentos)
    • O próprio metabolismo
    • A hora do dia em que a comida é ingerida

O impacto de diferentes alimentos (bem como a técnica de processamento de alimentos) na resposta glicêmica é classificado em relação a um padrão, geralmente pão branco ou glicose, dentro de duas horas após a ingestão. Essa medida é chamada de índice glicêmico (IG). Um IG de 70 significa que o alimento ou a bebida causa 70% da resposta da glicose no sangue que seria observada com a mesma quantidade de carboidrato da glicose pura ou pão branco; no entanto, na maioria das vezes os carboidratos são ingeridos como uma mistura e ao lado de proteínas e gorduras que influenciam o IG.

Alimentos com alto IG causam uma resposta de glicose no sangue maior do que alimentos com baixo IG. Ao mesmo tempo, os alimentos com baixo IG são digeridos e absorvidos mais lentamente do que os alimentos com alto IG. Há muita discussão na comunidade científica, mas atualmente não há evidências suficientes para sugerir que uma dieta baseada em alimentos com baixo IG esteja associada a um risco reduzido de desenvolver doenças metabólicas, como obesidade e diabetes tipo 2.

O índice glicêmico de alguns alimentos comuns (usando glicose como padrão)
Alimentos com um IG muito baixo (≤ 40) Maçã
Lentilhas
Soja
Feijão vermelho
Leite de vaca
Cenoura (cozida)
Cevada
Alimentos com baixo IG (41-55) Macarrão e massa
Suco de maçã
Laranjas cruas / suco de laranja
Datas
Banana crua
Iogurte (frutas)
Pão integral grãos Geléia de
morango
Milho doce
Chocolate
Alimentos com um IG intermediário (56-70) Arroz integral
Aveia em flocos
Refrigerantes
Abacaxi
Mel
Pão de fermento
Alimentos com um IG alto (> 70) Pão branco e integral
Batata cozida
Flocos de milho
Batatas fritas
Purê de batatas
Arroz branco
Bolachas de arroz

4.3 Função intestinal e fibra alimentar

Embora nosso intestino delgado seja incapaz de digerir a fibra alimentar, a fibra ajuda a garantir uma boa função intestinal, aumentando a massa física no intestino e, assim, estimulando o trânsito intestinal. Uma vez que os carboidratos não digeríveis passam para o intestino grosso, alguns tipos de fibras, como gengivas, pectinas e oligossacarídeos, são decompostos pela microflora intestinal. Isso aumenta a massa total do intestino e tem um efeito benéfico na composição da microflora intestinal. Também leva à formação de resíduos de bactérias, como os ácidos graxos de cadeia curta, que são liberados no cólon com efeitos benéficos à nossa saúde

5. Resumo

Os carboidratos são um dos três macronutrientes de nossa dieta e, como tal, essenciais para o bom funcionamento do corpo. Eles vêm em diferentes formas, variando de açúcares sobre amido a fibras alimentares, e estão presentes em muitos alimentos que ingerimos. Se você quiser saber mais sobre como eles afetam nossa saúde, leia nosso artigo sobre ‘ Os carboidratos são bons ou ruins para você? 

 

 

 

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